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Consegnato alla Royal Navy l’ultimo AW101 Mk 4/4a Merlin aggiornato

Leonardo ha completato il Merlin Life Sustainment Program (MLSP) consegnando al Ministero della Difesa Britannico (UK MOD) l’ultimo elicottero AW101 Mk4/4a Merlin, il 25° AW101 Merlin Mk3/3a sottoposto ad ammodernamento.

Questi elicotteri servono nelle fila della Royal Navy formando la linea di volo da trasporto della Commando Helicopter Force per il supporto e trasporto dei Royal Marines nell’ambito delle operazioni anfibie; infatti, hanno preso il posto dei Sea King Mk 4 Commando che per diversi decenni hanno svolto tali compiti essenziali.

Il programma di aggiornamento Mk 4/4a ha previsto diverse modifiche del Merlin Mk 3/3a già in servizio con la RAF, tra cui l’adozione di una nuova avionica digitale della cabina di pilotaggio ed il miglioramento della capacità di essere imbarcato ed “hangarato” con l’istallazione della testa del rotore principale pieghevole e di una coda pieghevole, nonché un carrello di atterraggio rinforzato, installazione di punti di montaggio per l’ancoraggio al ponte delle navi, interventi di aggiornamento per eliminare l’obsolescenza maturata negli anni di servizio con la RAF, sistemazione di punti di aggancio per discesa con tecnica “Fast Rope” per impiego delle Forze Speciali ed un sistema di uscita di emergenza.

Gli elicotteri, così ammodernati, sono destinati ad operare principalmente a bordo delle due portaerei classe Queen Elizabeth (HMS Queen Elizabeth e HMS Prince of Wales) e delle navi da trasporto e sbarco classe Albion (HMS Albion e HMS Bulwark).

Nella nuova cabina di tipo digitale sono stati montati cinque display multifunzionali che permettono la migliore e completa visualizzazione di tutte le informazioni provenienti dai sensori (i sistemi EO/IR in primis), con possibilità di generare mappe digitali e dal nuovo computer di missione che aggiorna in tempo reale la situazione e gestisce anche la protezione del elicottero.

Si prevede che la piena capacità operativa per i Merlin Mk 4/4a sarà raggiunta dalla Commando Helicopter Force per la fine del 2024.

Foto Royal Navy

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